September 5th, 2016

Angst wegpoetsen uit het geheugen

Angst is een emotie die we allemaal zo nu en dan ervaren, maar bij sommigen gaat het mis. Mensen met een specifieke fobie voelen sterke angstgevoelens bij een bepaald dier, object of situatie. Vaak zijn deze mensen ten einde raad.

 

De meest gebruikte therapie voor mensen met een specifieke fobie betreft een geleidelijke blootstelling aan het dier, object of situatie. Deze therapieën helpen weliswaar, maar ze zijn verre van perfect. Onlangs verscheen in het tijdschrift Current Biology de basis voor een verfijning van deze therapievorm. In het onderzoek vonden wetenschappers een elegante manier om mensen met spinnenangst een stuk minder bang te maken van de achtpotige nachtmerries. Hoe? Door te spelen met het geheugen van de arachnofoben.

Kort of lang interval?

De 45 deelnemers met spinnenangst werden opgesplitst in twee groepen. Beide groepen doorliepen een kort en krachtige mini-sessie waarin ze twee spinnenfoto’s bekeken, wat na een interval opgevolgd werd door een langdurige sessie spinnen bekijken in de hersenscanner. De ene groep had een interval van 10 minuten tussen de sessies, de andere groep moest 6 uur wachten.

…Kort wint

De dag erna werden beide groepen opnieuw uitgenodigd naar het lab, waar ze de optie kregen om in de hersenscanner spinnenfoto’s te bekijken tegenover geldbeloningen. Wat bleek? De groep die de dag ervoor slechts 10 minuten hoefde te wachten voor de lange sessie besloot veel vaker om de foto’s te bekijken dan de 6 uur groep.

Bijzonder is dat er tussen de groepen een groot verschil was in de activiteit van het angstcentrum in het brein, de amygdala. Bij de 10-minuten-groep bleek deze een stuk minder actief tijdens het zien van de foto’s dan bij den 6-uur-groep.

Het geheugen beduvelen

De verklaring ligt in het geheugen, zo stellen de onderzoekers. Wanneer deelnemers in de mini-sessie kort geconfronteerd worden met spinnen wordt de herinnering van spinnen actief en instabiel. Dit is een bijzondere eigenschap van het geheugen: wanneer je een herinnering ophaalt is deze herinnering vatbaar voor veranderingen. Omdat de 10-minuten-groep al vrij snel na het activeren van de angstige herinneringen aan de slag ging met het inspecteren van spinnenplaatjes, werd het geactiveerde angstige geheugenspoor als het ware overschreven. Bij de 6 uur groep was de angstige herinnering al lang weer stabiel en intact op het moment dat ze begonnen met de nieuwe associatieronde. Dit verschil verklaart de groepsverschillen in angst en amygdala-activatie de volgende dag.

Vooruitgang

Het lijkt erop dat blootstellingstherapie er een behoorlijke stap op vooruit is gegaan. Wie had dat gedacht, een korte activatie van de relevante herinnering net voor de therapie blijkt wonderbaarlijke effecten te hebben op het brein en gedrag. En dan hebben we het alleen nog maar over spinnenangst. Wie weet werkt deze truc voor angststoornissen lopend van een sociale fobie tot een posttraumatische stressstoornis. Een ding is duidelijk, we zijn iets op het spoor.

 

 

Dit onderzoek werd recentelijk gepubliceerd in Current Biology.

Auteur: Sander van Bree
Laat een reactie achter

Please wait... loading