Archive for July, 2012

Virtuele microscoop maakt muizenbrein beschikbaar voor iedereen

Posted on: July 6th, 2012 by Daan Schetselaar No Comments

Wil je wel eens in een echt brein rondkijken? Met een krachtige microscoop zodat je individuele neuronen kunt zien? Dat kan nu gewoon van achter je pc. Het Brain Architecture Project heeft vorige maand de eerste hoge-resolutie foto’s van doorsneden van het muizenbrein online gezet. De bedoeling is om alle neuronale verbindingen in kaart te brengen, uiteindelijk ook van de mens. 

Als we willen weten hoe het brein werkt, wordt het tijd om in kaart te brengen hoe het precies in elkaar steekt. Dat is de gedachte achter het Brain Architecture Project van het Cold Spring Harbor Laboratory (VS). Met name onze kennis over hoe de verbindingen tussen neuronen precies lopen, laat namelijk nog zeer te wensen over.

Niet zo gek natuurlijk, want de complexiteit van de mensenhersenen is nogal overweldigend. Daarom besloot het team te beginnen met een bescheidener zoogdierenbrein: dat van een muis. Met zo’n 75 miljoen neuronen en een veelvoud aan verbindingen nog altijd een karwei van epische proporties.

Pas het begin

De onderzoekers hebben muizenhersenen in 500 flinterdunne plakjes gesneden en digitaal gescand. Maar eerst injecteerden ze zogenaamde tracers: stoffen die worden opgenomen door neuronen en getransporteerd langs de zenuwuitlopers (axonen). De bedoeling is om zo systematisch de verbindingen tussen cellen in kaart te brengen. Omdat geen twee muizenbreinen hetzelfde zijn, zijn de onderzoekers van plan er net zoveel te scannen tot ze het gemiddelde muizenbrein kunnen samenstellen. De scans die nu online staan, zijn pas het begin, maar slokken wel al zo’n 500 terabyte aan serverruimte op.

Vrij toegankelijk

Alle scans van het Mouse Brain Architecture Project zijn vrij toegankelijk voor wetenschappers en het publiek. Daarmee heb je dus een virtuele (licht)microscoop tot je beschikking, inclusief een gestaag uitdijende hoeveelheid preparaten. Ook voor een leek is het relatief eenvoudig om zich een weg door het muizenbrein te klikken en verschillende doorsneden te bekijken. De resolutie van 1 gigapixel maakt het mogelijk om in te zoomen tot het niveau van individuele neuronen (de allerkleinste structuren zoals synapsen zijn niet te zien).

Volgens Partha Mitra, het hoofd van het project, is het de bedoeling dat er handleidingen op de site komen waardoor het ook voor de leek mogelijk moet zijn om tot op zekere hoogte neuro-anatomisch onderzoek te doen. Een nobele gedachte, maar uiteindelijk moet het Brain Architecture Project een ambitieuzer resultaat opleveren, namelijk het schakelschema van de menselijke hersenen.

Please wait... loading